Primera persona: mirando al cielo para comprender la crisis climática

El profesor John Tonry lidera el proyecto ATLAS (Sistema de última alerta de impacto terrestre de asteroides) financiado por la NASA, que se anuncia a sí mismo como «La última defensa de la Tierra». Trabaja junto al investigador postdoctoral Ari Heinz.

Su trabajo podría desempeñar un papel importante en el debate mundial sobre el cambio climático y, como resultado, contribuir a alcanzar algunos de los 17 objetivos. Metas de desarrollo sostenible acordado por la comunidad global para reducir la pobreza y crear un planeta sostenible.

UN News se unió a la Organización Internacional del Trabajo en una visita a Hawai para reunirse con los dos astrónomos antes del Día Internacional de los Asteroides, que se celebra anualmente el 30 de junio.

John Tonry: Realmente me gustan las grandes preguntas; como, ¿de dónde vino el universo y hacia dónde va? Una forma de continuar respondiendo a ese tipo de preguntas era crear esta encuesta de asteroides. Nuestro trabajo es rastrear los peligros de asteroides y calcular si y cuándo golpearán la Tierra. Tenemos la tecnología para medir estos eventos maravillosamente. Las posibilidades de ser golpeado por un asteroide en el próximo año son muy pequeñas, pero en los próximos 100 años, no es tan pequeño y eso podría provocar muchas muertes. Entonces, vemos un ataque de asteroide como un evento de baja probabilidad pero de alta consecuencia.

Un telescopio del Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawái explora el sistema solar nocturno en busca de asteroides /, por la Universidad de Hawái / Henry Weilan

Ari Heinz: Si bien la mayoría de nuestras encuestas se centran en asteroides más grandes que podemos ver décadas, o incluso un siglo, antes de que lleguen a la Tierra, ATLAS se enfoca en asteroides más pequeños, que no causarían una devastación global, pero que podrían destruir una ciudad, y que solo podemos detectar cuando están cerca de la Tierra. Si ATLAS descubre ese tipo de asteroide, entonces lo trataríamos como, por ejemplo, un huracán y aconsejaríamos a una ciudad o estado que evacue, porque habrá una gran explosión allí.

JT: Hace 20 años, no podíamos comprar las computadoras que usamos hoy en día, ya que eran irremediablemente caras. Las cámaras y telescopios que estamos construyendo ahora simplemente no eran posibles incluso hace 10 años, y hemos desarrollado el software para que coincida con las capacidades del hardware.

AH: La amenaza de los asteroides, aunque pequeña, ciertamente me motiva a tener cuidado y tratar de no perderme nada. Hay una extraña paradoja aquí. Estamos un poco relajados en la comunidad de asteroides, nos estamos esforzando mucho pero no estamos bajo mucho estrés en general, pero luego entendemos que en cualquier momento, de repente podríamos ser algunas de las personas más importantes en El mundo por un corto período de tiempo.

JT: La astronomía puede desempeñar un papel importante en la comprensión del cambio climático. Es posible que el sol atraviese ciclos de un siglo: es crucial entender cómo se comporta el sol, y acabamos de construir un nuevo telescopio para observar su superficie.

La comprensión de las atmósferas planetarias nos dice mucho acerca de cómo el cambio climático realmente puede escapar. John Tonry, astrónomo, ATLAS

Podemos aprender de otros planetas del sistema solar donde el cambio climático salió muy mal. Venus fue llevado al calor extremo por su atmósfera, mientras que Marte se fue para otro lado y se enfrió y ahora necesita una atmósfera más cálida. Entonces, la comprensión de las atmósferas planetarias nos dice mucho acerca de cómo el cambio climático realmente puede escapar.

AH: En términos del futuro, veo muchos desarrollos emocionantes con la construcción de nuevos telescopios y el lanzamiento de nuevas misiones espaciales. Hay áreas en las que ciertamente podemos avanzar mucho, por ejemplo, los asteroides y la exploración del sistema solar.

Luego hay grandes preguntas que son extremadamente interesantes, pero que pueden ser completamente intratables. Hemos estado tratando de descubrir qué es la materia oscura durante 50 años. Podríamos descubrirlo mañana, pero también es posible que nunca descubramos qué es.

JT: Los astrónomos están en una buena posición para corregir conceptos erróneos sobre si el cambio climático está ocurriendo o no. La respuesta simple es «sí», y eso es lo que les dije a mis alumnos hace 30 años. Las únicas preguntas son realmente, qué tan grave será y cuánto costará corregirlo. Lo más importante para la raza humana en este momento es que tenemos que lidiar con ella. Creo que los astrónomos entienden todo esto muy claramente, y también podemos explicarlo con bastante claridad.