A medida que los riesgos climáticos empeoran, las compras de inundaciones en los Estados Unidos no satisfacen la necesidad

Después de inundaciones históricas en octubre de 2015, los residentes del vecindario Shadowmoss en Charleston, Carolina del Sur, decidieron que ya habían tenido suficiente y estaban listos para mudarse a otro lugar, fuera de peligro. En respuesta, los funcionarios de Charleston solicitaron a la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias (FEMA) más de $ 10 millones para comprar 48 casas.

Poco sabían los residentes de Shadowmoss (o funcionarios de la ciudad) que pasarían cuatro años antes de que se completara este esfuerzo. La solicitud de financiación de Charleston no fue aprobado por FEMA hasta octubre de 2017. Después de que finalmente se completaron las revisiones requeridas, se compraron todas las casas, pero la demolición no se completó hasta el verano de 2019. Mientras tanto, el vecindario había experimentado un total de cuatro grandes inundaciones en tres años.

Tales esperas son muy típicas, y la mayoría de los proyectos de compra financiados por FEMA toman más de cinco años completar. Estos retrasos son un obstáculo importante para el esfuerzo de sacar a las personas del creciente número de áreas vulnerables a las inundaciones, el aumento del nivel del mar y otros efectos del cambio climático.

Lo que los residentes de Shadowmoss experimentaron es lo que pasa retiro administrado hoy en los Estados Unidos. Retiro administrado es un proceso a largo plazo eso implica la construcción deliberada de áreas vulnerables y la posterior reubicación de personas, hogares, negocios e infraestructura. A medida que el cambio climático aumenta los riesgos de inundaciones, el aumento del nivel del mar y otros peligros, más personas necesitarán dicha asistencia para reubicarse, y habrá una mayor urgencia para proporcionarla, a menudo en forma de compras.

Existe una enorme brecha entre lo que los programas de FEMA pueden apoyar y la cantidad de personas que probablemente quieran y necesiten una compra.

Pero la política federal actual, los procesos de planificación y financiamiento que respaldan las compras de viviendas requieren mucho tiempo, están llenos de incertidumbre y están llenos de ambigüedad, y pueden dejar a las personas en el purgatorio.

FEMA es (y seguirá siendo) una de las principales fuentes de financiación de compra, pero sus programas ya están luchando para proporcionar compras de manera oportuna después de los desastres de las inundaciones de hoy.

En los últimos 30 años, FEMA ha apoyado la compra de Más de 43,000 propiedades. A ese ritmo, los programas actuales de FEMA respaldarían unas 130,000 compras más en los próximos 90 años. Pero eso es una caída en el cubo en comparación con el proyectado 13.1 millones de estadounidenses que podrían ver sus casas inundadas por seis pies de aumento del nivel del mar en las zonas costeras a finales de siglo. Y millones más a lo largo de los ríos y llanuras de inundación tierra adentro de la nación Es posible que deba mudarse de áreas cada vez más propensas a inundaciones a medida que aumentan los eventos de precipitación extrema.

Dadas las previsiones climáticas, la escala actual y el ritmo de las compras deja una enorme brecha entre lo que los programas actuales de FEMA pueden apoyar de manera realista y la cantidad de personas que probablemente quieran y necesiten una compra para reubicarse en áreas más seguras.

Un cartel de venta en el patio delantero de una casa dañada por las inundaciones del huracán Florence en Conway, Carolina del Sur, en febrero de 2019.

Un cartel de venta en el patio delantero de una casa dañada por las inundaciones del huracán Florence en Conway, Carolina del Sur, en febrero de 2019.
Foto AP / Sean Rayford

En su forma actual, los programas de FEMA no son capaces de ampliarse para brindar la asistencia necesaria. Y si estas son las mejores herramientas que tiene la nación para llevar a cabo un retiro administrado, entonces el retiro administrado, francamente, será inmanejable.

Entre otras cosas, lo que se necesita es un cambio fundamental en el pensamiento. Muchos funcionarios federales, estatales y locales han trabajado incansablemente en proyectos de compra, pero con demasiada frecuencia estos se ejecutan como esfuerzos únicos. Las localidades solicitan fondos, se completan las compras y se cierran las subvenciones. Las lecciones aprendidas no se aplican al próximo proyecto, ya sea porque no hay un próximo proyecto en esa comunidad o lo que se aprendió se ha olvidado para cuando se produce el próximo proyecto. La forma en que muchas comunidades y estados llevan a cabo estos proyectos equivale a reinventar la rueda cada vez. Alex Greer y Sherri Brokopp Binder describen bien este ciclo ineficiente en su trabajo de investigación titulado:Una evaluación histórica de la política de compra de vivienda: ¿Estamos aprendiendo o simplemente estamos fallando?»

De hecho, las comunidades y los estados vulnerables necesitan pasar de la realización de «proyectos» de compra a la administración de «programas» de compra guiados por un pensamiento a largo plazo, una planificación cuidadosa, una verdadera participación de la comunidad y un enfoque en la equidad. La investigación ha encontrado que estos proyectos generalmente son implementados por comunidades más blancas y ricas, que tienen la capacidad de asumir el proceso de llevar a cabo compras con fondos de FEMA y saltar a través de los numerosos aros burocráticos involucrados.

Necesitamos programas que puedan funcionar a una escala mucho mayor y en un cronograma mucho más rápido que sea consistente con las proyecciones climáticas y el retiro administrado que será necesario.

Una línea de tiempo de las compras financiadas por FEMA en los últimos 30 años. Las compras alcanzaron su punto máximo en 1993 luego de inundaciones históricas en el medio oeste de los EE. UU.

Una línea de tiempo de las compras financiadas por FEMA en los últimos 30 años. Las compras alcanzaron su punto máximo en 1993 luego de inundaciones históricas en el medio oeste de los EE. UU.

Mi equipo en el Consejo de Defensa de Recursos Naturales (NRDC) tiene programas de compra examinados que usaron fondos de FEMA en los EE. UU., que, en las últimas tres décadas, totalizaron más de 43,000 propiedades y 3,839 proyectos de compra en 1,016 condados en 49 estados. Además de abordar los problemas de oportunidad y equidad, otro desafío clave es ayudar a las comunidades más pequeñas, que pueden encontrar que las compras son desalentadoras. Dennis Knobloch, ex alcalde de Valmeyer, Illinois (una comunidad que se mudó de la llanura aluvial del río Mississippi después de la Gran Inundación de 1993) señala que «deambular por la miríada de políticas gubernamentales requiere un personal a tiempo completo, y la mayoría de las comunidades pequeñas con funcionarios elegidos y nombrados a tiempo parcial no son equipado para tal esfuerzo «.

A medida que el gobierno federal y las comunidades enfrentan la posibilidad de un retiro administrado, pueden buscar una serie de iniciativas exitosas de compra. Uno de ellos es el de Nueva Jersey. Acres azules programa. Iniciado en 1995, utiliza fondos, personal y recursos estatales dedicados para realizar compras en nombre de las comunidades estatales y locales. Aprovecha los dólares federales cuando están disponibles. Después del huracán Sandy en 2012, el programa amplió considerablemente sus esfuerzos. A partir de septiembre pasado, Blue Acres ha gastado $ 375 millones en compras para comprar casi 1,000 propiedades. La compra típica lleva de seis a 12 meses desde el inicio hasta el cierre, con la demolición de la propiedad de seis a 12 meses después de eso.

Ubicada a casi 200 millas de la costa, la región alrededor de Charlotte, Carolina del Norte tiene inundaciones que a menudo son vinculado a los efectos tierra adentro de las tormentas costeras. Desde 1999, Charlotte-Mecklenburg Storm Water Services (SWS) ha comprado 460 propiedades a un costo de $ 67 millones. Frustrado con el proceso de asegurar subvenciones de FEMA para compras, SWS creó su propio programa de compra autofinanciado eso es apoyado casi por completo por las tarifas locales de aguas pluviales; Actualmente gasta alrededor de $ 4 millones anuales. Ahora se completan las compras en un proceso relativamente rápido y eficiente eso puede demorar solo unos meses en completarse.

Muchos propietarios se dan por vencidos a medida que pasan los años y continúan viviendo con la amenaza de que otra inundación dañe sus hogares.

Los programas en Nueva Jersey y Carolina del Norte demuestran dos factores clave en las compras exitosas: asegurarse de que la opción se presente poco después de una inundación y garantizar que la compra de la casa de una persona se realice rápidamente una vez que el proceso se ponga en marcha. Como cuenta el ex alcalde de Valmeyer, Knobloch, «Los que han perdido sus hogares y negocios están buscando respuestas lo antes posible».

Para aquellos interesados ​​en una compra, muchos simplemente se dan por vencidos a medida que pasan los meses y los años y continúan viviendo con la amenaza, y a menudo la realidad, de otra inundación que daña sus hogares. Esa fue la experiencia de miles de propietarios de viviendas en Houston y el condado de Harris, Texas, después del huracán Harvey de 2017, que mató a 68 personas, causó daños por $ 125 mil millones y destruyó o dañó aproximadamente 204,000 hogares.

Una investigación por el Houston Chronicle descubrieron que las personas optaron por vender sus casas inundadas a los especuladores inmobiliarios por una fracción de su valor previo a la inundación porque no podían soportar vivir con el trauma de las inundaciones nuevamente. Muchos tenían solicitó una compra financiada con fondos públicos, pero no podía esperar a que se materializara. El resultado ha sido una oportunidad perdida para eliminar permanentemente propiedades de áreas en riesgo. En cambio, se perpetúa un peligroso juego de sillas musicales, en el que un propietario se va después de perder la casa y otro se muda. El único ganador es el especulador que obtuvo ganancias voltear una propiedad propensa a inundaciones.

A pesar de estos desafíos, los residentes cansados ​​de las inundaciones todavía están pidiendo compras, y las localidades están tratando de hacerlos una opción. En febrero de 2020, se espera que seis estados hayan solicitado su parte de $ 6,875 mil millones en fondos federales de resiliencia climática disponible del Departamento de Vivienda y Desarrollo Urbano (HUD). La mayoría de esos estados, si no todos, están dedicando porciones considerables de esa financiación para compras. Pero como se propone actualmente, serán similares a las compras con las que estamos muy familiarizados. Se les ofrecen meses o años después de un desastre de inundación. Y serán perseguidos como proyectos únicos que comprarán casas y luego cerrarán la tienda. Pocos de estos estados están desarrollando la experiencia a largo plazo necesaria para llevar a cabo un programa que sobreviva a la disponibilidad de fondos de HUD. Y esa es una gran oportunidad perdida.

Una casa en Sayreville, Nueva Jersey, que fue demolida en 2014 como parte del programa de compra de Blue Acres del estado.

Una casa en Sayreville, Nueva Jersey, que fue demolida en 2014 como parte del programa de compra de Blue Acres del estado.
Rosanna Arias / FEMA

Las compras son solo una pieza del rompecabezas de retiro administrado, pero son esenciales. Si no podemos proporcionar asistencia oportuna y equitativa a quienes la necesitan para salir del peligro, entonces no hemos logrado la retirada, es más similar a una crisis de refugiados domésticos.

Y podemos estar viendo los primeros signos de eso. Según el Centro de Monitoreo de Desplazamiento Interno, 1.25 millones de estadounidenses fueron desplazados por desastres solo en 2018. Si bien la mayoría de estos desplazamientos fueron temporales, decenas de miles de personas en los Estados Unidos han sido desplazadas permanentemente por desastres provocados por el clima.

Nadie gana con este tipo de desplazamientos no planificados a gran escala. Ciertamente, no las personas desplazadas, que han dejado atrás sus hogares y comunidades. Pero las comunidades que pierden residentes también se ven disminuidas por la pérdida de mano de obra y talento, de contribuyentes y vecinos. Las comunidades que reconocen los desafíos a largo plazo asociados con el cambio climático y toman medidas proactivas para adaptarse estarán mucho mejor preparadas para retener a la población y alejar a los residentes del peligro.

Los verdaderos esfuerzos de retiro administrados deben incluir tres características comunes. Primero, la adquisición pública y la desconstrucción de áreas vulnerables. Segundo, restablecer personas, hogares y negocios en lugares más seguros, idealmente en la misma comunidad o en una comunidad adyacente. Y, finalmente, la reutilización de las tierras públicas recién adquiridas para proyectos que reducen aún más los riesgos, como la reconstrucción o restauración de humedales, y que proporcionan acceso a espacios verdes.

Sin tales reformas, los esfuerzos de compra de la nación continuarán por debajo de lo que se necesitará en las próximas décadas.

NRDC, donde trabajo, ha sido empujando nuevas ideas para compras eso podría hacerlos más equitativos y más eficientes, incluida la reforma del Programa Nacional de Seguro contra Inundaciones para permitirle ofrecer compras oportunas a los propietarios cuando no tenga sentido reconstruir una y otra vez.

A menos que se promulguen tales reformas y se realicen otras mejoras, los esfuerzos de compra de la nación continuarán por debajo de lo que se necesitará en las próximas décadas. Y eso dejará a los propietarios altamente vulnerables, obligados a luchar por los recursos que necesitan para escapar del peligro.

Tal fue el caso de Olga McKissic después de que su casa en Louisville, Kentucky, se inundara varias veces. «Después de la inundación de abril de 2015», dijo, «fue cuando supe:» No voy a parar hasta que obtenga esta compra. Sabrás quién soy, sentirás mi dolor y verás mi cara. No estaba luchando por mí mismo. Yo también peleaba por mis vecinos. Alguien en mi calle ya había recibido una compra, así que sabía que era posible «.

Recibió uno en noviembre de 2018, pero no hasta que su casa se inundó por quinta vez mientras esperaba para averiguar si FEMA aprobaría la subvención que permitía comprar su casa.

Un vecindario de Houston se inundó a raíz del huracán Harvey en agosto de 2017.

Un vecindario de Houston se inundó a raíz del huracán Harvey en agosto de 2017.
Marcus Yam / Los Angeles Times a través de Getty Images

No debería ser un proceso agotador obtener asistencia para reubicarse en un terreno más alto, especialmente cuando sería menos costoso para los contribuyentes ofrecer una compra, en lugar de hacer que el Programa Nacional de Seguro contra Inundaciones pague para reconstruir una propiedad una y otra vez. FEMA, que proporciona la mayor parte de la asistencia financiera para compras, es muy consciente del problema. A raíz del huracán Harvey, Roy Wright (entonces administrador adjunto adjunto de FEMA) dijo, «Estoy trabajando con mi equipo y abogados sobre cómo puedo moverme [buyouts] al frente. El punto es que no voy a pagarle a alguien para que vuelva a hacer su casa, luego la volveré a comprar «.

Pero eso es exactamente lo que debe hacer FEMA: pagarle a alguien para que vuelva a hacer su casa y luego volver a comprarla más tarde, según las políticas y programas actuales en los que tenemos que confiar para apoyar el retiro administrado.

En su lugar, debemos poder presentar la opción de una compra en cuanto ocurra una inundación, o mejor aún, meses o años antes de que ocurra la próxima inundación. Para hacer eso, las comunidades, los estados y el gobierno federal deben reconocer la necesidad de una estrategia de retirada administrada. Eso requiere previsión y planificación, y requiere que las comunidades comiencen a conversar sobre el futuro y las opciones que desean poner a disposición de sus residentes.